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Stories of fate


光と闇の巣窟(R-18)

光と闇の巣窟 (希望) 19

 その後の数ヶ月、茉莉にとっては生まれて初めて幸せだった時間ではないかと、俺は思う。

 彼女付きの使用人が、あるとき、俺を呼びとめて言った。

「先生、この家には亡くなった旦那様を少なからず恨んでいる者が多いんです。私もそうです。・・・詳しいことは今さらお話したくありませんので申し上げられませんが・・・」

 毎日、食事の支度に来てくれる女性だったので、その頃には俺も大分彼女とは打ち解けるようになっていた。

「初めの頃は、私もお嬢様に対してどうしても素っ気ない態度になったり、多少冷たい口調になったりしておりました。ですけど、先生が被った仕打ちには私達家族は到底及ばないのに、・・・先生はお嬢様に対して、まったく他の生徒さんとお変わりない態度で接してらっしゃる姿を拝見して、私は自分が恥ずかしくなりました。」
「いや、それは違うよ。」

 俺は、結局、男の欲望に負けて茉莉を抱いてしまった。まだ年端もいかない幼いままの彼女を。

「私も・・・お嬢様に対しては、何の恨みもないんです。それを、思い出しました。」

 苦笑する俺に、彼女は、ちょっと唇を噛んだ。君のせいじゃない、と俺はその辛そうな瞳を見て、思った。それは仕組まれたことだ。なぜ、わざわざこの家を恨んでいる人間だけを集めたのか。

 それこそが、夫人の復讐だからだ。誰もが、それに利用されただけなのだ。
 そのとき初めて俺は彼女に名前を聞いた。

「三島です。」

 三島物産。すぐにその名前が浮かぶくらい、有名な事件だ。

「・・・君は、そこの?」
「娘です。」

 事業は潰されたが、彼らは生き延びてようやく今新たな仕事を始めたところだった。そういう過程もあり、彼女は今、茉莉に対する意識を変えられたのかも知れない。

「先生、お嬢様をお願いします。」
「・・・正直、いつまで、ここにいられるかは分からないけどね。」
「お嬢様が、笑っていらっしゃる顔なんて私は初めて見ました。以前なら憎らしいと感じたかも知れません。だけど、お嬢様は、・・・本当に今まで一度もあんな風に笑顔を見せたことはありません。先生がご一緒のときだけ、お嬢様は穏やかな表情をなさいます。それを、守ってあげたいと今は思うんです。」

 そのとき、誰かが近づいてくる足音が聞こえて、俺たちははっとして言葉を切り、彼女はそのまま仕事に戻っていった。




 彼女の言う通りだった。

 茉莉はその頃、俺の前でくつろいだ表情を見せるようになり、甘えるような視線を感じることもあった。あれ以来、茉莉はほんの時々しか俺の部屋に訪ねてこないので、俺も敢えては誘わない。そして、さすがにマトモな状態では彼女を抱くことはない。

 それでも、茉莉は極度に人を恐れなくなり、ほんの少しだが表情が大人に近づいてきた。
 止まっていた時間が動き出したような感じだった。

「先生。外は・・・どんなところですか?」

 屋敷の外へ出たことのない茉莉は、たまにそうやって俺の話を聞きたがった。

「そうだね、店があったり、人が大勢いたり。楽しいことも腹の立つこともあるけど、賑やかで明るいよ。」

 そして、俺はつい、言ってしまう。

「いつか、連れて行ってあげるよ。綺麗な景色もたくさんあるし、美味しいものもある。そこでしか味わえない空気を君に見せてあげる。」

 そういうとき、茉莉は本当にうっとりとした表情をする。その光景を俺を通して見つめているように。

 4月生まれだという茉莉の誕生日を聞きだし、三島さんと二人で彼女のBirthday パーティを開いてあげた。小さなケーキを買ってきて、ローソクを16本立てて、願い事を思いながら一気にそれを吹き消す、ということを初めて実践させてみた。

 そのときの茉莉の子どもらしい嬉しそうな顔を、俺は生涯忘れることはないだろう。
 ほんの少し得意そうな、興奮した少女の笑顔を。



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